Vaihto-oppilasjärjestö AFS 100 vuotta – taistelukentiltä kansainväliseen oppilasvaihtoon

Suomen vanhimman vaihto-oppilasjärjestön perustamisesta on kulunut sata vuotta. American Ambulance Field Servicen (myöhemmin AFS)  perustivat vuonna 1914 ensimmäisen maailmansodan aikana nuoret Pariisissa asuneet amerikkalaiset, jotka tarjoutuivat vapaaehtoisiksi ambulanssinkuljettajiksi taistelukentille. Vapaaehtoiset toimivat kyseisissä tehtävissä myös toisen maailmansodan aikana.  Sotien aikana mukana oli yhteensä noin 5000 AFS-vapaaehtoista kuljettaen taistelukentiltä yli 1,2 miljoonaa haavoittunutta.


Toisen maailmansodan päätyttyä ambulanssikuljettajat halusivat suunnata voimavaransa rauhan edistämiseen. He olivat oppineet, että paras tapa murtaa ennakkoluuloja on henkilökohtainen kontakti eri maista ja kulttuureista tulevien ihmisten välillä – asia, joka on erityisen ajankohtainen vielä tänäänkin. Vuonna 1947 AFS aloitti ensimmäisen lukioikäisille tarkoitetun vaihto-oppilasohjelman. Suomesta ensimmäiset vaihto-oppilaat lähtivät Yhdysvaltoihin vuonna 1948.

AFS on vapaaehtoistoimintaan perustuva voittoa tavoittelematon järjestö, joka on vuosien mittaan kasvanut 60 jäsenmaata kattavaksi maailmanlaajuiseksi verkostoksi. AFS-vapaaehtoisia on tällä hetkellä noin 44.000, Suomessakin yli 2500.

AFS:n kautta lähtee vuosittain vaihto-oppilaaksi lähes 13.000 nuorta – Suomesta noin 180 yli kolmeenkymmeneen eri maahan ja Suomeen saapuu vuosittain yli 200 ulkomaista vaihto-oppilasta majoittuen suomalaisiin isäntäperheisiin. AFS käynnisti juhlavuoden syntysijoillaan Pariisissa marraskuussa 2014.